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Campeón del Ecoturismo
Una Conversación con el Arq. Héctor Ceballos-Lascuráin
por Ron Mader

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Hector Ceballos-Lascurain


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Héctor Ceballos-Lascuráin es un arquitecto mexicano ambientalista, así como consultor internacional en ecoturismo. Actualmente es Director General del Programa Internacional de Consultoría en Ecoturismo (PICE), con sede en la Ciudad de México, así como Consejero Especial en Ecoturismo de la UICN (Unión Mundial para la Naturaleza), la Organización Mundial del Turismo y la Sociedad Internacional de Ecoturismo. Héctor ha realizado investigaciones y consultorías en más de 65 países alrededor del mundo en todos los aspectos de la planeación y el desarrollo del ecoturismo, incluyendo el diseĻo arquitectónico de ecoalojamientos y otros edificios e instalaciones ambientalmente responsables. Es autor o co-autor de alrededor de 90 libros, reportes y artículos. Además, ha impartido conferencias y cursos sobre el ecoturismo en más de 40 países y se le reconoce internacionalmente el haber acuĻado el término 'ecoturismo' y su definición preliminar en 1983.


Qué te condujo a acuĻar el término 'ecoturismo'? Ha cambiado tu definición preliminar desde entonces?

De hecho he sido un 'ecoturista' desde mi infancia. En las décadas de los cincuenta y los sesentas empecé a viajar por todo México, llegando a conocer y admirar sus múltiples atractivos de patrimonio natural y cultural. Para los setentas y los ochentas mis recorridos ecoturísticos (incluyendo de manera importante la observación de aves y un gran interés en la arqueología y la historia de la arquitectura) se habían extendido a cinco continentes.

AcuĻé el término "ecoturismo" a principios de julio de 1983, cuando desempeĻaba la doble función de Director General de Normas y Tecnología de la SEDUE (la Secretaría de Desarrollo Urbano y Ecología) y de presidente fundador de PRONATURA (una influyente ONG conservacionista mexicana). Por aquellos días PRONATURA estaba fomentando la conservación de las rías en el norte de la península de Yucatán como habitats de reproducción y alimentación del Flamenco Americano. Entre los argumentos que utilicé para disuadir la construcción de marinas en la ría de Celestúßßn estaba la presencia de un número creciente de turistas, especialmente de los Estados Unidos, interesados principalmente en la observación de aves. Ya en aquel tiempo estaba yo convencido de que tales personas podrían jugar un papel primordial en impulsar la economía rural local, creando nuevos empleos y ayudando a preservar la "ecología" del área, y empecé a utilizar la palabra "ecoturismo" para describir dicho fenómeno.

También proporcioné la definición preliminar del ecoturismo más tarde ese mismo aĻo en una presentación que hice en la Ciudad de México para PRONATURA.: "El ecoturismo es aquella modalidad del turismo que consiste en viajar a áreas naturales relativamente sin perturbar con el objeto específico de admirar, disfrutar y estudiar su paisaje, su flora y su fauna silvestres, así como las manifestaciones culturales (tanto presentes como pasadas) que allí puedan encontrarse. En estos términos, el ecoturismo implica un enfoque científico, estético o filosófico, sin que ello signifique que el ecoturista deba ser un científico, un artista o un filósofo profesional. Lo relevante aquí es que la persona que practica el ecoturismo tiene la oportunidad de estar inmersa en la Naturaleza de manera muy distinta a la que usualmente se presenta en la vida urbana cotidiana. Dicha persona a la larga adquirirá una conciencia y un conocimiento del medio ambiente natural (y, por extensión, del cultural), convirtiéndose así en alguien genuinamente involucrado en los temas conservacionistas".

Esta definición también la presentó su autor en el Foro "Conservación de las Américas", organizado por Partners for Livable Places, en Indianápolis, EU (noviembre 18-20, 1987 ), y un artículo basado en esta presentación apareció en el número del 27 de enero de 1988 del semanario Mexico Journal, publicado en la Ciudad de México. El diccionario Merriam-Webster reconoce este uso temprano del término "ecoturismo" en el idioma inglés en su edición de 1998, tal como lo hace constar la Editora de Etimología de Merriam Webster, Joanne M. Despres, en su carta a mí del 23 de junio de 1997, misma que obra en mis archivos.

Mi definición preliminar fue popularizada por el libro "Ecotourism. The Potential and the Pitfalls" (del cual soy co-autor), editado por Elizabeth Boo y publicado por WWF-U.S. (Fondo Mundial para la Naturaleza) en 1990. Llevé a cabo una revisión de esta definición preliminar en 1993, quedando así: " El ecoturismo es aquella modalidad turística ambientalemente responsable, consistente en viajar a o visitar áreas naturales relativamente sin disturbar con el fin de disfrutar, apreciar y estudiar los atractivos naturales (paisaje, flora y fauna silvestres) de dichas áreas, así como cualquier manifestación cultural (del presente y del pasado) que pueda encontrarse ahí, a través de un proceso que promueve la conservación, tiene bajo impacto negativo ambiental y cultural y propicia un involucramiento activo y socioeconómicamente benéfico de las poblaciones locales.". Esta definición aparece en mi libro de 315 páginas "Tourism, Ecotourism, and Protected Areas", publicado en 1996 por la UICN (Unión Mundial para la Naturaleza). La UICN adoptó oficialmente esta definición durante el Primer Congreso Mundial de la Conservación que se celebró en Montreal en octubre de 1996, mediante su Resolución CGR 1.67 "Ecoturismo y Conservación de Areas Protegidas".

En muchos países hay diferentes definiciones del término "ecoturismo." Qué implicaciones tiene esta carencia de un sólo término unificado?

Como todos sabemos, el ecoturismo es un fenómeno interdisciplinario muy complejo. Asimismo, el ecoturismo tiene que adaptarse a muy diversas circunstancias ambientales, socioeconómicas y culturales. Así, el ecoturismo en Australia es un hecho muy diferente a, digamos, el ecoturismo en Ecuador. Quizá sea por ello que diferentes personas e instituciones en diversos países han llegado a definiciones distintas (algunas de ellas, por cierto, muy similares entre sí). Sin embargo, yo pienso que esta multiplicidad de definiciones está causando mucha confusión, por lo que considero que valdría la pena que fuese adoptada una sola definición que englobara el fenómeno integral e implicaciones del ecoturismo. En ese sentido, pienso sinceramente que mi definición, que ha sido adoptada por la UICN (probablemente la organización conservacionista más respetada e influyente a nivel mundial) y otras instituciones, sea aplicada internacionalmente.

Otro problema serio que yo apercibo es que, en muchos casos, se confunde la noción de ecoturismo con el concepto más amplio de turismo sostenible o con ciertos tipos de turismo "de aventura" que nada tienen que ver con el ecoturismo. Esto provoca muchas dificultades para una comunicación apropiada al discutirse estos conceptos diferentes.

Tú has divulgado e impulsado el ecoturismo alrededor del mundo a partir de la década de los ochentas...qué resultados has observado?

Hace quince aĻos prácticamente nadie entendía el significado o el concepto del ecoturismo, aunque existía un sentimiento vago de que los viajes y las visitas a áreas prístinas de gran belleza podrían de alguna manera proporcionar algunos beneficios económicos a los países anfitriones y a las poblaciones locales involucradas en este proceso, y que quizá también se estuviera coadyuvando a la conservación de los recursos naturales y culturales. Así, me dediqué durante varios aĻos a divulgar el concepto, características y restricciones del ecoturismo a un amplio público alrededor del mundo, impartiendo conferencias y cursos en numerosos países y publicando extensamente escritos sobre el tema. Debo reconocer que durante los últimos diecisiete aĻos han habido momentos de frustración, pero también numerosas satisfacciones.

Entre los muchos momentos gratificantes en mi carrera en el ecoturismo, quisiera seĻalar los siguientes.

En 1993, llevé a cabo para el gobierno ecuatoriano (con financiamiento del GTZ - Cooperación Técnica Alemana) el Plan Maestro de Ecoturismo de la Reserva de Fauna Silvestre Cuyabeno, ubicada en la región amazónica del Ecuador. Uno de los grandes éxitos de dicho proyecto fue el haber contribuido, al proporcionar argumentos ecoturísticos during una reunión de gabinete a la cual fui invitado, a lograr que el .gobierno federal impusiera la prohibición de todas las actividades de exploración y explotación petroleras en dicha Reserva. Por primera vez en la historia del Ecuador la explotación petrolera pudo ser detenida al proporcionarse opciones más sustentables para el desarrollo futuro a través del ecoturismo. Hoy en día la Reserva Cuyabeno es uno de los destinos ecoturísticos más populares del Ecuador y suminstra considerables divisas extranjeras al país, así como múltiples empleos y beneficios socioeconómicos a las comunidades indígenas dentro de la Reserva. El ecoturismo está demostrando ser un instrumento viable para la conservación del patrimonio natural y cultural de esta importante región amazónica.

Entre 1993 y 1994, fui invitado por el Gobierno de CataluĻa (EspaĻa) a desarrollar el Plan Maestro de Ecoturismo del Delta del Ebro, el último reducto natural de la costa mediterránea de EspaĻa. El Delta del Ebro es una de las principales áreas migratorias y de invernación de aves acuáticas europeas y la región incluye asimismo un notable patrimonio cultural (castillos moriscos medievales, iglesias románicas y góticas, ruinas romanas, viejos y pintorescos pueblos y aldeas, así como una estupenda gastronomía local. y numerosas tradiciones ceremoniales antiguas - especialmente en las áreas rurales). Como arquitecto de profesión que soy, .uno de los componentes de mi consultoría fue brindar asistencia técnica a un desarrollador local en el diseĻo de un ecoalojamiento propuesto, la primera instalación de este tipo en la región,. Cuando regresé al Delta del Ebro a fines de 1995, quedé muy satisfecho de visitar y de ser un huésped de honor en el Ecoalojamiento del Ebro, en el cual yo había asesorado en su diseĻo y que se ha convertido en el alojamiento preferido de los ecoturistas que llegan al Delta. El Plan Maestro de Ecoturismo del Delta del Ebro se ha convertido en el modelo para unos veinte desarollos similares en EspaĻa, realizados a partir de 1994.

En 1987, cuando era yo Director Operacional de ECOTOURS, organicé una expedición científica (con la participación de representantes de WWF-International, BirdLife International, Wild Wings Foundation y SEDUE, entre otras instituciones) a la Sierra Madre Occidental de Durango, en búsqueda del Pájaro Carpintero Imperial o Pitorreal (el pájaro carpintero más grande que haya existido en el mundo). Lamentablemente no encontramos a dicha ave - por desgracia ya se considera extinta - pero encontramos muchas especies raras y de distribución geográfica restringida. Sugerí a la SEDUE que una extensión de bosque maduro de pino, encino y oyamel (abeto) en la región de Calaveras fuese legalmente protegida, argumentando que el área tenia alta relevancia ecológica, además de un importante potencial ecoturístico. Me dio una gran satisfacción cuando me enteré que, en 1995, en base a mi recomendación, el Estado de Durango declaró dicha área como reserva natural, creada para proteger el bosque maduro y también a la Chara Pinta, una especie de ave espectacular y endémica, que se encuentra solo en una porción muy limitada de la Sierra Madre Occidental. Asi que, lo que había comenzado como una expedición ecoturística, terminó felizmente en la declaración de una reserva natural.

A fines de 1990 llevé a cabo para la UICN un reconocimiento de campo de catorce parques nacionales en Australia, evaluando su potencial ecoturístico. En aquellos días nadie en Australia entendía el concepto o alcances del ecoturismo. Tuve reuniones con representantes de instituciones ambientales y de turismo de ese país, discutiendo el enorme potencial ecoturístico de la tierra de los canguros. Tuve, pues, una gran satisfacción cuando recibí en 1994 un ejemplar de la Estrategia Nacional de Ecoturismo de Australia, acompaĻada de una carta personal del Sr. Bernard Knowler, Director del Departamento de Turismo de Australia que asentaba lo siguiente: "Su importante papel en el desarrollo del ecoturismo es reconocido en esta Estrategia y su definición de ecoturismo proporcionó la base para el enfoque de Australia en la planeación, desarrollo y manejo de esta floreciente industria". Ya que la Estrategia de Ecoturismo de Australia es considerada ahora como un modelo a nivel mundial, este reconocimiento ha sido altamente gratificante para mí.

Entre 1998 y 1999 desarrollé para la OMT y el PNUD (Programa de Naciones Unidas para el Desarrollo) y el gobierno de Yemen dos proyectos: la Estrategia Nacional de Ecoturismo de Yemen y el Plan Maestro de Ecoturismo para la Isla de Socotra (incluyendo el proyecto arquitectónico preliminar de un ecoalojamiento), éste último como parte del Plan de Zonificación para la Conservación y el Desarrollo Sustentable del Archipiélago de Socotra (en Yemen). En abril de este aĻo el Consejo de Ministros oficialmente aprobó dicho Plan de Zonificación, lo cual ha sido considerado como un hito importante en la historia del desarrollo y conservación de este Archipiélago, que es ahora oficialmente reconocido como el área prioritaria de conservación de la biodiversidad de la República de Yemen. Ya que había habido varios intentos y amenazas de convertir a Socotra en un centro de casinos y de turismo masivo de playa, el componente ecoturístico del Plan de Zonificación ha recibido la más alta prioridad, en virtud de que al Archipiélago de Socotra se le considera como "las Galápagos del Oceano Indico", con un altísimo potencial ecoturístico.

Existe el ecoturismo en México?

Desde 1994, al menos oficialmente, ha existido una Estrategia Nacional de Ecoturismo, que yo desarrollé en ese aĻo para SECTUR, a solicitud del Lic. Jesús Silva Herzog, en aquel entonces Secretario de Turismo por un breve período (por cierto, creo que ha sido el único Secretario de Turismo en México que ha realmente comprendido el concepto y los beneficios potenciales del ecoturismo para nuestro país).

Desafortunadamente, la Estrategia no ha sido implementada y, como es bien sabido, los últimos dos Secretarios del ramo han hecho muy poco para promover y desarrollar el ecoturismo en nuestro país. Es por ello que ha recaído fundamentalmente en el sector privado (los diferentes operadores de turismo de la naturaleza y AMTAVE - la Asociación Mexicana de Turismo de Aventura y Ecoturismo) la tarea de desarrollar algunas actividades que, al menos en parte, podrían ser consideradas dentro del ámbito del ecoturismo. Sin embargo, las verdaderas actividades ecoturísticas han sido contadas. La mayoría de las actividades desarrollados por tour operadores locales en México han estado preponderantemente en la categoría del turismo de "aventura", y no siempre se respeta cabalmente el frágil entorno natural y cultural en que se desarrollan. Por algún motivo que no es claro para mí, la mayoría de los tour operadores locales han considerado que el potencial ecoturístico de México descansa sobre todo en dos categorías: descenso de ríos y ciclismo de montaĻa.

En mi opinión, esto constituye una verdadera limitación, ya que México posee tántos otros atractivos para el verdadero ecoturista: observación de aves, expediciones botánicas, exploración arqueológica, observación de ballenas, estudios etnológicos, pintura de la naturaleza, etc. Es cierto que diversos operadores ecoturísticos extranjeros (sobre todo de los EU, Gran BretaĻa y Canadá) organizan regularmente tours a México, pero esta actividad ha sido bastante limitada. Esto es una pena, pues tan solo en el campo de la observación de aves, cifras oficiales de EU indican que hay alrededor de 60 millones de norteamericanos interesados..en la observación de aves y nuestro país tiene una riqueza ornitológica impresionante: más de 1,050 especies de aves (comparado con solo 750 para EU y Canadá combinados).y sin embargo inexplicablemente se ha promovido muy poco esta actividad en México.

Por cierto, aquí quisiera mencionar que, a fines de 1983, en asociación con el Dr. Richard Wilson (un profesor de matemáticas que vive en la Ciudad de México y apasionado observador de aves como yo), decidimos crear una agencia tour operadora que sirviera a las personas interesadas en la naturaleza y cultura de México. Le pusimos a nuestra agencia el nombre de ECOTOURS (el primer tour operador llamado así - ahora hay docenas con este mismo nombre alrededor del mundo). El objetivo de nuestros tours fue promover la conservación al ofrecer a los turistas una experiencia educativa de calidad a la vez que amena, y también impulsar a las economías rurales locales. ECOTOURS condujo excursiones combinando naturaleza y arqueología a lo largo y lo ancho de México - y tambien en Guatemala y Belice - entre 1984 y 1992, siendo nuestra clientela fundamentalmente de EU y Canadá, pero también de México.

Cuáles han sido los principales obstáculos en el desarrollo del ecoturismo en México?

Como se ha mencionado ya, ha habido poco interés y apoyo por parte de las instituciones públicas que, en principio, deberían estar impulsando más al ecoturismo: SECTUR y SEMARNAP. Asimismo, los cambios frecuentes a nivel de altos funcionarios ha significado una falta de continuidad en los esfuerzos gubernamentales. Adicionalmente, hay serias carencias en el campo de la capacitación ecoturística a todos los niveles. Otra grave limitación es que la mayoría de los operadores locales "ecoturísticos" no están orientando sus servicios hacia el mercado internacional. Sus esfuerzos promocionales y mercadotécnicos por atraer ecoturistas extranjeros no han sido muy exitosos y, por ende, la mayor parte de su clientela ha sido doméstica. Por otra parte, hay una falta generalizada de ecoalojamientos apropiados y otros elementos de infraestructura física para el ecoturismo en México. Resumiendo, se aprecia una dispersión generalizada de esfuerzos y la carencia notable de un mecanismo intersectorial eficaz para el desarrollo óptimo del ecoturismo. Desde luego que el papel que tú y tu portal electrónico Planeta.com han venido jugando en la promoción del ecoturismo, no solo en México sino en todo Latino América, ha tenido una gran relevancia.

Cuál ha sido el papel de las instituciones multinacionales - Banco Mundial, Banco Interamericano de Desarrollo (BID), OEA - en el desarrollo del ecoturismo?

Durante los últimos diez aĻos, muchas instituciones multilaterales, tales como el Banco Mundial, BID, OEA, PNUD, PNUMA, FAO, la Organización Mundial del Turismo, UICN, WWF y Conservation International, han estado llevando a cabo diferentes tipos de proyectos ecoturísticos alrededor del mundo. Yo he tenido la oportunidad de actuar como consultor internacional en ecoturismo para todas estas instituciones y me complace afirmar que dichas organizaciones están definitivamente contribuyendo a elevar la sensibilización en el campo del ecoturismo y ayudando a poner en marcha muchas iniciativas prácticas en un gran número de países alrededor del planeta. Al ecoturismo ya se le concede una alta prioridad en la conservación y el desarrollo sostenible, en gran medida debido a la labor de estos entes internacionales.

Tu libro - "Ecoturismo, Naturaleza y Desarrollo Sostenible" - aparece en el portal electrónico Planeta.com, pero no está a la venta a través del Internet y no es fácil adquirir un ejemplar del libro en las librerías - aún en México. Qué sugerencias tienes?

Sí, el libro que mencionas, publicado por Editorial Diana, aún no se puede adquirir a través de la red electrónica. Definitivamente voy a hacer esta propuesta a los editores.


AUTHOR

Ron Mader is the responsible travel correspondent for Transitions Abroad and host of the award-winning Planeta.com website.



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